Wszystko zaczęło się od Francji. To właśnie najlepsze punkty gastronomiczne w tym kraju zapoczątkowały, trwającą 120 lat tradycję. Bracia produkujący opony stworzyli przewodnik, zawierający opisy miejsc z najlepszym i niekoniecznie najdroższym jedzeniem. Do tego dodano spis stacji zajmujących się wymianą opon. Tak powstało kompendium wiedzy dla francuskiego kierowcy, podróżnika i smakosza w dodatku.

Słynne gwiazdki Michelin pojawiły się dopiero w 1926 roku. Wtedy rozpoczęto przyznawanie jednej z nich. W 1931 dołączyły do nich dwie kolejne. Kilka lat wcześniej, przewodnik przestał być darmowy. Uznano, że jeśli klienci będą za niego płacić, to będzie postrzegany jako produkt wyższej kategorii, a zawarty w nim ranking i gwiazdki, nadawać będą prestiż restauracjom. I tak jest w zasadzie do dzisiaj. Chociaż w międzyczasie przybyło trochę nowych oznaczeń.

Kryteria oceny są jednolite dla restauracji na całym świecie. Dzięki temu, mamy absolutną pewność jakości oferowanych usług. Oceniana jest jakość oferowanych dań, smak, sposób podania, styl kuchni, stosunek jakości do ceny i stałość poziomu kuchni lokalu. Gwiazdkę można oczywiście stracić, jeśli kolejna wizyta oceniających wypadnie kiepsko.

Poza gwiazdkami istnieje jeszcze kilka innych symboli, którymi nagradzane są restauracje, za różne tematy, niekoniecznie bezpośrednio gastronomiczne.

W wersji europejskiej znajdują się dwa dodatkowe oznaczenia. Pierwszy z nich to kieliszek z winem i mały widelczyk, oznaczający tapas bary. Drugi to widelec i kufel do piwa zarezerwowany dla pubów.

Jeśli zerkniecie do wersji azjatyckiej, to przy niektórych punktach odnajdziecie piktogram miseczki i pałeczek oznaczający street food.

Oznaczeniem nie mającym kompletnie nic wspólnego z poziomem jedzenia, jest symbol skrzyżowanej łyżki i widelca. Można ich dostać nawet pięć. Otrzymują je restauracje wyróżnione za wystrój wnętrz, liczbę kelnerów oraz udogodnienia w lokalu – taras, ogród i parking. 

Najmłodszym wyróżnieniem jest Bib Gourmand. Od 1997 roku nagradza się nim restauracje serwujące wyśmienite potrawy w przystępnej cenie.

Jeśli chodzi o Polskę, to w przewodniku Michelin znalazły się restauracje z dwóch miast – Krakowa i Warszawy. Jest ich w sumie 39.