W Japonii można je kupić w niemal każdym sklepie oferującym produkty spożywcze, ale wiele osób przygotowuje je samodzielnie.

Tradycyjne bentō składa się z ryżu, ryby lub mięsa, a także z pikli i gotowanych warzyw. Posiłek pakowany jest w odpowiednie pudełko – może to być zwykłe plastikowe, produkowane masowo opakowanie, bądź specjalne, wykonane z drewna i pokryte laką.

Pierwsze wzmianki o bentō pochodzą z V wieku. Ówcześni Japończycy wyruszali często polować lub łowić ryby z dala od domów. Zabierali wtedy ze sobą podsuszany ryż, który po

wymieszaniu z wodą rolowano w małe porcje.

W okresie Edo bentō upowszechniło się. Posiłek w pudełku był zabierany do teatru i na wycieczki. W okresie Meiji pojawiły się eki-ben, czyli bentō kupowane na czas podróży na

stacjach kolejowych.