Nabierające sił azjatyckie supermocarstwo szybko nadrabia zaległości. Wystarczy wymienić: misje na Księżyc i Marsa, wystrzeliwanie rakiet ciężkich, budowa nowego teleskopu kosmicznego, który zacznie działać w 2024 roku, a teraz własna stacja kosmiczna.

Moment połączenia Shenzhou 10 i stacji TiangongMoment połączenia Shenzhou 10 i stacji Tiangong fot. Youtube

Chińczycy umieścili na orbicie pierwszy fragment stacji kosmicznej Tiangong. Jej nazwa oznacza Niebiański Pałac.

Czym jest stacja kosmiczna Tiangong?

Tiangong jest następcą chińskich laboratoriów kosmicznych Tiangong-1 i Tiangong-2, uruchomionych odpowiednio w 2011 i 2016 roku. Zostanie zbudowana w oparciu o modułową konstrukcję, podobną do Międzynarodowej Stacji Kosmicznej obsługiwanej przez Stany Zjednoczone, Rosję, Japonię, Kanadę i Europejską Agencję Kosmiczną. Ukończony Tiangong będzie składał się z podstawowego modułu połączonego z dwoma laboratoriami o łącznej wadze prawie 70 ton.

Główna kapsuła, nazwana przez konstruktorów Tianhe (Harmonia Niebios), jest wielkości autobusu. Ma on zawierać systemy podtrzymywania życia i kontroli oraz pomieszczenia mieszkalne stacji. Ta ważąca 22,5 tony kapsuła jest największym i najcięższym statkiem kosmicznym, jaki Chiny kiedykolwiek zbudowały.

Kapsuła będzie miała kluczowe znaczenie dla przyszłych operacji stacji kosmicznej. W 2022 roku do Tianhe mają dołączyć dwa nieco mniejsze moduły, aby rozbudować stację kosmiczną i umożliwić przeprowadzanie różnych eksperymentów naukowych i technologicznych.

Docelowo stacja będzie obejmowała 14 wewnętrznych stanowisk doświadczalnych i 50 portów zewnętrznych do badań w kosmosie.

Tianhe jest obiektem stanowiącym zaledwie jedną piątą wielkości Międzynarodowej Stacji Kosmicznej. Na jej pokładzie może jednocześnie rezydować maksymalnie trzech członków załogi. Pierwsi trzej „taikonauci” (jak często nazywani są chińscy astronauci) mają zamieszkać na jej pokładzie w czerwcu.

Niespokojny start

Tianhe został wystrzelony z chińskiej wyspy Hainan 29 kwietnia na pokładzie rakiety Long March 5B.

Rakiety te mają jeden rdzeń i cztery dopalacze, z których każdy ma prawie 28 metrów wysokości-wysokość dziewięciopiętrowego budynku-i ponad 3 metry szerokości. Long March 5B waży około 850 ton przy pełnym tankowaniu i może wynieść 25-tonowy ładunek na niską orbitę okołoziemską.

Podczas startu Tianhe, gigantyczny rdzeń rakiety-ważący około 20 ton-wymknął się spod kontroli, ostatecznie roztrzaskując się ponad tydzień później na Oceanie Indyjskim. Brak systemu kontroli powrotu rakiety na Ziemię wywołał krytykę ze strony społeczności międzynarodowej.

Wystrzelenie Tiangong-1 w kosmosWystrzelenie Tiangong-1 w kosmos Color China Photo via AP, File

Jednak rakiety te są kluczowym elementem zaistnienia Chin w kosmosie. Planuje się, że zostaną wykorzystane do dostarczenia modułów i załogi na Tiangong, a także do wystrzelenia sond badawczych na Księżyc i ostatecznie na Marsa.

Pomimo że pozostawiła po sobie ogromną ilość kosmicznych śmieci, Tianhe bezpiecznie dotarł na orbitę. Godzinę i 13 minut po uruchomieniu panele słoneczne zaczęły działać, a moduł stacji został uruchomiony.

Przyszłość stacji

Tianhe znajduje się teraz na niskiej orbicie okołoziemskiej (około 400 km nad ziemią), czekając na pierwszy z dziesięciu zaplanowanych lotów zaopatrzeniowych, które dotrą do niej w ciągu następnych 18 miesięcy. Ich zawartość jest niezbędna do ukończenia stacji Tiangong.

Dwa moduły eksperymentalne o nazwach Wentian (Poszukiwanie Niebios) i Mengtian (Śnienie Niebios) mają zostać wystrzelone w 2022 r. Chociaż stacja jest budowana tylko przez Chiny, dziewięć innych krajów już podpisało umowę na prowadzenie eksperymentów na pokładzie Tiangong.

Jak zobaczyć stację kosmiczną Tiangong?

Tianhe jest już widoczna gołym okiem, jeśli wiesz, gdzie i kiedy patrzeć. To czy stacja kosmiczna może być widoczna z miejsca, w którym się znajdujesz, można sprawdzić na kilku stronach internetowych, jak np. n2yo.com. Pokazywana jest tam aktualna lokalizacja stacji i przewidywana trasa na następne 10 dni. Warto pamiętać, że te prognozy są oparte na modelach, które mogą zmieniać się dość szybko, ponieważ stacja kosmiczna powoli opada na swojej orbicie i okresowo podnosi się z powrotem na wyższe wysokości.

 

Stacja okrąża Ziemię co 91 minut. Warto sprawdzić kierunek, z którego będzie nadlatywała i znaleźć ciemne pole na niebie z dala od jasnych świateł. Wypatrujcie małej jasno świecącej kropki na niebie.