Naukowcy badali tak zwany wpływ Chicxulub od dziesięcioleci, ale tylko w skali tysiącleci. Po raz pierwszy naukowcy skupili się na tym, kiedy dokładnie asteroida lub kometa uderzyła w Ziemię i twierdzą, że stało się to w przyjemny wiosenny dzień. To może pomóc wyjaśnić, dlaczego niektóre gatunki dinozaurów przetrwały, a inne wyginęły.

Teoria uderzenia komety lub asteroidy została po raz pierwszy zaproponowana w 1980 roku przez geologów Luisa i Waltera Alvarezów i dlatego jest znane jako hipoteza Alvareza. Najlepszym dowodem tego pomysłu jest krater Chicxulub, odkryty w Meksyku kilka lat przed sformułowaniem hipotezy przez Alvarezów. Krater powstał w wyniku uderzenia dużej asteroidy lub komety, a jego lokalizacja w zapisie geologicznym odpowiada masowemu wymieraniu w okresie kredy i paleogenu, które zakończyło panowanie dinozaurów. Jest to dzisiejszy konsensus naukowy, chociaż dowody wskazują raczej na asteroidę niż na kometę.

Jedną z luk w tej hipotezie był problem z ustaleniem, dlaczego wymieranie było tak selektywne. Wszystkie „nieptasie" dinozaury wyginęły, podobnie jak większość ssaków morskich i amonitów. Jednak wiele gatunków ssaków przetrwało, by ostatecznie dać początek ludzkości. Masowe wymieranie oszczędziło także krokodyle, ptaki i mniejsze gady.

Autorzy badań postanowili ustalić, czy wzorzec wymierania miał coś wspólnego z porą roku, w której nastąpiło uderzenie. W tym celu pojechali do Północnej Dakoty.

Uważa się, że uderzenie w asteroidy nastąpiło pod bardzo ostrym kątem, przekazując maksymalną energię. Chociaż nie byłą ogromna, wyzwoliła miliard razy więcej energii niż bomby atomowe zrzucone podczas II wojny światowej. Zderzenie było tak katastrofalne, że wstrząsnęło płytą kontynentalną, wysyłając falę wody i osadów w górę rzek. Fala ogarnęła i natychmiast zabiła ogromną liczbę ryb, zamieniając je w artefakty z ostatniego dnia ery kredowej. W tym samym czasie na ziemię spadły szklane paciorki stopionej skały, które zostały zachowane obok skamieniałych ryb. Jest to znane jako Tanis.

Północna Dakota ma jedno z najlepszych złóż Tanis, co pozwala naukowcom zbadać warunki na Ziemi tego pamiętnego dnia. Zespół wydobył ze złoża. Szczątki zostały zeskanowane za pomocą tomografii rentgenowskiej i wyrenderowane w 3D do analizy. W wielu gatunkach ryb w ciągu pór roku zachodzą niewielkie zmiany komórkowe, co może nam powiedzieć, w którym momencie cyklu wzrostu padły. W tym przypadku wszystkie sześć reprezentatywnych osobników padło wiosną (półkula północna). Szklane paciorki były obecne tylko w skrzelach, co wskazywało, że ryby były żywe i żerowały pod koniec kredy.

Badacze spekulują, że wiele gatunków, które przeżyły, mogło występować na półkuli południowej, co pozwoliło im przetrwać.