Agencja kosmiczna ogłosiła, że statki kosmiczne – z których najstarszy został wystrzelony ponad 20 lat temu – zostały wybrane do kontynuowania operacji ze względu na ich „naukową produktywność i potencjał do pogłębienia naszej wiedzy i zrozumienia Układu Słonecznego i nie tylko".

Misje, o których mówi NASA obejmują Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter, MAVEN, Mars Science Laboratory (Curiosity Rover), lądownik InSight, Lunar Reconnaissance Orbiter, OSIRIS-REx i New Horizons, a więcej szczegółów na temat każdej z nich znajdziecie poniżej.

Większość wybranych misji będzie kontynuowana przez następne trzy lata, pod warunkiem, że w statku kosmicznym nie wystąpią żadne usterki. Na liście znalazły się także dwa wyjątki, a są nimi: OSIRIS-REx, który będzie działał przez dziewięć lat, oraz InSight, który potrwa do końca tego roku, chyba że system zasilania statku kosmicznego pozwoli na dłuższą eksploatację.

Rozszerzone misje dają nam możliwość wykorzystania dużych inwestycji NASA w eksplorację, umożliwiając kontynuowanie działalności naukowej po kosztach znacznie niższych niż opracowanie nowej misji – powiedziała Lori Glaze, dyrektor NASA Planetary Science Division. Za zdecydowanie mniejsze pieniądze, pozwolimy tym misjom na uzyskanie cennych nowych danych naukowych, a w niektórych przypadkach pozwala NASA na odkrywanie nowych celów do realizacji w przyszłości.

Oto krótkie podsumowanie misji, które NASA zdecydowała się rozszerzyć:

Mars Odyssey — wystrzelony w 2001 roku

Orbiter Mars Odyssey przeprowadzi nowe badania termiczne skał i lodu pod powierzchnią planety, będzie monitorował środowisko promieniowania i będzie kontynuował długotrwałą kampanię monitorowania klimatu. Będzie również nadal oferować wsparcie dla innych statków kosmicznych skierowanych na Marsa.

MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) — wystrzelony w 2005 roku

W swojej szóstej rozszerzonej misji orbiter MRO będzie badał ewolucję powierzchni Marsa, lodów, aktywnej geologii oraz atmosfery i klimatu, a także będzie kontynuował wspieranie innych misji na Marsa.

New Horizons — początek 2006 rok

Sonda New Horizons przeleciała obok Plutona w 2015 roku. W swojej rozszerzonej misji sonda będzie nadal badać odległe rejony Układu Słonecznego, a dodatkowe szczegóły misji pojawią się w późniejszym terminie.

LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) – wystrzelony w 2009 roku

Księżycowy orbiter NASA został dopuszczony do dalszego badania powierzchni i geologii Księżyca. „Ewolucja orbity LRO pozwoli mu badać nowe regiony z dala od biegunów z bezprecedensową szczegółowością, w tym regiony permanentnie zacienione w pobliżu biegunów, gdzie można znaleźć lód wodny" – poinformowała agencja kosmiczna. Dodatkowo LRO zapewni również ważne wsparcie dla wysiłków NASA mających na celu powrót ludzi na Księżyc w ciągu najbliższych kilku lat.

MSL (Mars Science Laboratory) — rozpoczęte w 2011 roku

MSL i jego łazik Curiosity przejechały dotychczas ponad 27 kilometrów po powierzchni Marsa, badając krater Gale. To już czwarty raz, kiedy misja MSL zostaje przedłużona i tym razem ma pozyskać dane na temat historii wody na Marsie.

MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) — rozpoczęła działalność w 2013 roku

Sonda MAVEN badała przenikanie gazów z Czerwonej Planety w kosmos. Jak poinformowała NASA, bieżące obserwacje MAVEN „pogłębią nasze zrozumienie tego, w jaki sposób górna atmosfera Marsa i pole magnetyczne oddziałują ze Słońcem".

OSIRIS-APEX (Pochodzenie, interpretacja spektralna, identyfikacja zasobów, Security-Regolith Explorer) — uruchomiony w 2016 roku

Misja OSIRIS-REx w tej chwili zmierza z powrotem na Ziemię, aby zrzucić próbki asteroidy Bennu, które zebrała w 2020 roku. Po ukończeniu specjalnej dostawy w 2023 roku, misja zostanie przemianowana na OSIRIS-APEX, ponieważ statek kosmiczny zostanie przekierowany do badania Apophisa, asteroidy o średnicy około 370 metrów, która w 2029 roku znajdzie się w odległości 32 000 kilometrów od Ziemi.

InSight (eksploracja wnętrz planety z wykorzystaniem badań sejsmicznych, geodezji i transportu ciepła) — rozpoczęta w 2018 roku

Lądownik InSight NASA jest jedyną aktywną stacją sejsmiczną poza Ziemią. Jego obserwacje „trzęsień Marsa" dostarczyło naukowcom danych na temat wnętrza tej planety, formacji i bieżącej aktywności, a przedłużona misja ma kontynuować tę pracę.