Xiaolang Zhang podczas pracy w dziale samochodów autonomicznych firmy w latach 2015-2018 dopuścił się kradzieży tajemnic swojego pracodawcy. Początkowo długo opierał się zarzutom i zaprzeczał im, ale w końcu postanowił do wszystkiego się przyznać. Teraz oczekuje na rozprawę w sądzie i grozi mu do 10 lat więzienia. Mężczyzna odpowie za kradzież dokumentacji związanej z powstającym samochodem elektrycznym Apple i próbie wywiezienia jej do Chin.

W 2018 roku agenci federalni zatrzymali Zhanga na międzynarodowym lotnisku w San Jose. Mężczyzna zakupił bilet w ostatniej chwili, ale został złapany tuż przed odlotem. Został oskarżony o przeniesienie 24 GB danych Apple na laptopa swojej żony za pośrednictwem AirDrop. Pliki zawierały 25-stronicowy dokument zawierający schematy techniczne płytki drukowanej wraz z instrukcjami technicznymi i plikami PDF dotyczącymi prototypu autonomicznego pojazdu.

Zhang został również przyłapany przez kamerę przemysłową w laboratorium zajmującego się opracowywaniem pojazdów autonomicznych Apple, podczas gdy kopiował pliki oraz wynosił sprzęt. Ten ostatni został później zidentyfikowany płytki drukowane i serwer Linux.

W 2018 roku Zhang zakomunikował swoim szefom Apple, że opuszcza firmę i przenosi się do Chin, aby pracować dla chińskiego startupu EV Guangzhou Xiaopeng Motors Technology, znanego również jako Xpeng. Zdradził swoje plany po powrocie z urlopu ojcowskiego, podczas którego wyjechał do Chin.

CNBC podało, że Zhang przyznał się do winy, czyli kradzieży tajemnic handlowych. Rozprawa toczy się w sądzie federalnym w San Jose. Za przestępstwo grozi do dziesięciu lat więzienia i grzywna w wysokości 250 000 USD. Wyrok zostanie wydany w listopadzie.

To nie jedyny przypadek kradzieży przez pracownika Apple tajemnic handlowych związanych z projektem autonomicznego samochodu. Jizhong Chen został oskarżony o to samo przestępstwo w 2019 roku. Planował również wyjazd do Chin i jest reprezentowany przez tego samego prawnika, którego wynajął Zhang. Data tego procesu nie została wyznaczona.

Ambicje Apple dotyczące autonomicznych samochodów istnieją od 2014 roku, kiedy Tim Cook podobno zatwierdził projekt Titan. W pewnym momencie wydawało się, że Apple zrezygnowało z projektu samochodowego i zamiast tego skupiło się wyłącznie na opracowywaniu oprogramowania do autonomicznych pojazdów dla innych producentów samochodów. Jednak w zeszłym roku pojawiły się doniesienia, że samochód elektryczny Apple może pojawić się już w 2025 roku.