Chińska misja Chang’e-5 w 2020 roku dostarczyła na Ziemię pierwsze próbki księżycowe. Poprzednie dotarły na naszą planetę dzięki programowi Apollo w 1976 roku. Naukowcy donoszą teraz o odkryciu w nich nowego minerału. Co najciekawszeciekawsze, drobny skrystalizowany minerał może być również kluczem do generowania energii poprzez fuzję jądrową.

Chang’e-5 wylądował na Księżycu 1 grudnia 2020 r., zaledwie kilka dni po wystrzeleniu z chińskiego centrum kosmicznego na wyspie Hainan. Łazik nie marnował czasu i w ciągu następnych dwóch ziemskich dni zebrał 1,7 kg księżycowego regolitu. Próbki zostały załadowane z powrotem na Ziemię 3 grudnia. To uczyniło Chiny trzecim krajem po USA i Związku Radzieckim, który zwrócił materiał księżycowy na Ziemię.

Nowy minerał odkryty na Księżycu

Chińscy naukowcy donoszą o odkryciu w tych próbkach nowego minerału. Przezroczysty kryształ ma średnicę mniejszą niż ludzki włos i uważa się, że uformował się około 1,2 mld lat temu, kiedy obszar badany przez Chang’e-5 był wciąż aktywny wulkanicznie. Minerał został nazwany Changesite (Y) na cześć tej samej bogini księżyca, która nadała nazwę łazikowi.

Jak donoszą chińskie media państwowe, Chiński Urząd Energii Atomowej potwierdził obecność helu-3 w krysztale. Ten izotop helu jest rzadki na Ziemi, ale naukowcy i autorzy science-fiction od dawna spekulują, że może on występować w znacznych ilościach na Księżycu. W porównaniu z innymi formami tego pierwiastka, hel-3 wytwarza mniej radioaktywnych produktów ubocznych podczas fuzji. To sprawia, że jest atrakcyjny jako źródło paliwa do wytwarzania energii termojądrowej. Technologia podtrzymania fuzji na Ziemi jest wciąż nieuchwytna, ale dostęp do helu-3 może nam w tym pomóc.

Podobnie jak Stany Zjednoczone i inne kraje zajmujące się podróżami w kosmos, Chiny wyraziły zainteresowanie wydobyciem zasobów na Księżycu. Ma to się głównie skupiać na gromadzeniu surowców w miejscu trwania misji, żeby zmniejszyć ilość transportów z Ziemi.

Jednakże, jeśli Changesite - (Y) okaże się być obecny w dużych złożach na Księżycu, może zostać wydobyty jako źródło helu-3 i przetransportowany z powrotem na Ziemię. Przed nami jednak długa droga, zanim to się stanie.