Chociaż prawdopodobnie nigdy nie dowiemy się wszystkiego, co robił autonomiczny statek kosmiczny, gdy był w kosmosie, robił to wystarczająco długo, aby ustanowić nowy rekord czasu spędzonego na orbicie. Wcześniejszy rekord X-37B wynosił „jedynie" 719 dni.

Bezzałogowy statek wystartował ponad dwa i pół roku temu na pokładzie rakiety United Launch Alliance Atlas V. Była to pierwsza misja dla X-37B zbudowanego przez Boeinga. Po oddzieleniu od rakiety X-37B samodzielnie manewruje na orbicie, a następnie ląduje na pasie startowym jak samolot czy też niegdyś promy kosmiczne.

Chociaż była to dopiero szósta misja X-37B należącego do Sił Powietrznych, znanego również jako orbitalny pojazd testowy (OTV), to jest on rekordzistą pod względem długości lotu wśród statków kosmicznych wielokrotnego użytku z ponad 1,3 miliarda mil orbitalnych i 3774 dniami w kosmosie. X-37B wylądował bezpiecznie we wczesnych godzinach porannych 12 listopada, kończąc swoją rekordową misję.

Moduł serwisowy, który OTV porzucił na orbicie przed lądowaniem, umożliwił samolotowi kosmicznemu wyniesienie kilku satelitów na orbitę i przeprowadzenie eksperymentów. Jeśli chodzi o te ostatnie, to było ich całkiem sporo - przeprowadził eksperyment związany z energią słoneczną zaprojektowany przez Laboratorium Badawcze Marynarki Wojennej, eksperyment NASA dotyczący eksponowania materiałów i innowacji technologicznych w kosmosie (METIS-2) oraz przetestował satelitę FalconSat-8 opracowanego przez Akademię Sił Powietrznych i Laboratorium Badawcze Sił Powietrznych. Był także gospodarzem eksperymentu NASA mającego na celu zbadanie wpływu lotów kosmicznych na nasiona.

Tajemniczy samolot kosmiczny X-37B armii USA ustanowił rekord pobytu na orbicie

Astronomowie potwierdzili, że samolot kosmiczny okresowo wypuszcza satelity, które nie zostały zarejestrowane w Biurze Narodów Zjednoczonych ds. Przestrzeni Kosmicznej, co utrudnia ich śledzenie. Były sekretarz Sił Powietrznych potwierdził również, że X-37B został zaprojektowany do wykorzystywania bliskich przelotów atmosferycznych do zmiany swojej orbity, co utrudnia śledzenie i zapewnia osłonę podczas tajnych działań.

Obecnie nie ma publicznych planów kolejnego startu X-37B, ale to tylko kwestia czasu. Siły Powietrzne zwykle rozpoczynają misję X-37B co kilka lat, a każda z nich trwa dłużej niż poprzednia.